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Formato vectorial

Una de las funciones principales de un Sistema de Información Geográfica (SIG) es pasar la información geográfica de la realidad a un entorno virtual. Para ello, se utilizan lo que se conocen como modelos. Un modelo nos va a permitir representar de manera abstracta una realidad, en este caso, cualquier objeto que se encuentre en la superficie terrestre.

De esta manera, los SIG utilizan dos modelos de representación de la información geográfica.

  • Modelo vectorial.
  • Modelo ráster.

En esta ocasión nos vamos a centrar en el modelo vectorial.

Este modelo  se utiliza para representar cualquier elemento de la superficie de la Tierra utilizando tres geometrías posible:

  1. Línea.
  2. Punto.
  3. Polígono

Los puntos se codifican en formato vectorial por un par de coordenadas en el espacio, las líneas como una sucesión de puntos conectados y los polígonos como lineas cerradas. Para poder representar elementos usando el formato vectorial es necesario que esos elementos sean objetos discretos. Un objeto discreto tiene límites conocidos y definibles: es fácil definir con precisión dónde comienza el objeto y dónde termina. Un lago es un objeto discreto dentro del paisaje que lo rodea. Se puede establecer definitivamente dónde el borde del agua alcanza la tierra. Otros ejemplos de objetos discretos incluyen edificios, carreteras y parcelas.

formato vectorial

Geometrías formato vectorial

Para poder materializar el formato vectorial, Esri creó el formato shapefile (.shp). El formato shapefile es un archivo propio de ArcGIS que nos permite representar cualquiera de las tres geometrías anteriormente mencionadas, ademas de sus atributos correspondientes. Al ser un formato multiarchivo, el shapefile se compone de los siguientes archivos:

  • .shp – Almacena las entidades geométricas de los objetos.
  • .shx – Almacena el índice de las entidades geométricas.
  • .dbf – Almacena la información de los atributos de los objetos.

Además de estos tres archivos requeridos, opcionalmente se pueden utilizar otros para mejorar el funcionamiento en las operaciones de consulta a la base de datos, información sobre la proyección cartográfica, o almacenamiento de metadatos. Estos archivos son:

  • .prj – Guarda la información referida al sistema de coordenadas
  • .sbn y .sbx – Almacenan el índice espacial de las entidades.
  • .fbn y .fbx – Almacenan el índice espacial de las entidades para los shapefiles que son inalterables (solo lectura).
  • .ain y .aih – Almacenan el índice de atributo de los campos activos en una tabla o el tema de la tabla de atributos.
  • .shp.xml – Almacena los metadatos del shapefile.
Archivos de un shapefile

Archivos de un shapefile

Hoy en día, el formato shapefile es el más utilizado por los distintos softwares GIS, pero hay que recalcar que existen multitud de formatos vectoriales, como son el DWG, proveniente de archivos CAD, el GPX, proveniente de archivos con puntos de GPS, o GML, que utiliza el lenguaje XML para representar elementos espaciales, entre otros.