Dentro de los Sistemas de Información Geográfica podemos encontrar dos tipos de archivos cartográficos, los vectoriales y los ráster.

Los archivos vectoriales son aquellos cuya naturaleza es de tipo vectorial. Los elementos geográficos se representan a partir de tres estructuras básicas: puntos, líneas y polígonos. Los archivos ráster se caracterizan por la existencia de una red formada por celdas o cuadrículas, más comúnmente conocidas como píxel, en la que cada cuadrícula o píxel presenta una cualidad o propiedad espacial (color, altitud, etc).

Mientras en el modelo vectorial las líneas y puntos son los elementos principales del sistema, en el modelo ráster, es la celda. La principal diferencia con respecto a un archivo vectorial es que el archivo ráster almacena píxel mientras en el vectorial almacena coordenadas de los vértices de cada elemento geométrico.

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Archivo tipo vectorial.

Ventajas y desventajas de los archivos vectorial y ráster

Cada tipo de archivo cartográfico presenta una serie de características particulares, pudiéndose utilizar ambos deforma indistinta, pero ¿cuáles son las principales pventajas y desventajas de cada modelo?

  • La principal ventaja del modelo vectorial es la gran capacidad de compactar información utilizando el menor volumen de datos posible del SIG.
  • En cuanto a la precisión de ambos modelos, los archivos vectoriales son más precisos que los ráster cuando se calculan superficies y distancias.
  • Los modelos vectoriales permiten tener límites más precisos al tratarse de líneas y puntos de fácil definición  y distribución, favoreciendo las relaciones de vecindad entre elementos y haciendo a estos archivos los más óptimos cuando se quiere realizar un análisis entre unidades espaciales. Por el contrario , los modelos ráster, presentan límites basados en el propio tamaño de píxel y tienen ciertas dificultades para desarrollar análisis espaciales.
  • Desde un punto de vista estructural, el modelo ráster es un modelo sencillo y básico, pero poco compacto y tiene bastantes dificultadas para representar información cuando se tienen archivos muy pesados.
  • Los modelos ráster pueden simular tridimensionalmente la realidad de forma más fiable, por el contrario los archivos vectoriales tienen un carácter plano y no están capacitados para ser representados de la misma forma en el espacio.
  • A nivel comercial los archivos vectoriales son más utilizados y compartidos, mieentras que los archivos ráster son más difíciles de generar y conseguir, por lo que presentan un coste económico más elevado.
  • Graficamente los modelos ráster representan mejor la realidad por lo que las salidas gráficas bajo un modelo ráster permiten una representación de la realidad algo más realista que los modelos vectoriales.
  • Cuando se trata de asignar atributos cuantitativos o cualitativos, son los modelos vectoriales los que presentan mayor facilidad de edición frente a los archivos ráster , sin embargo son los modelos ráster los que admiten mejor la incorparación de datos desde el inicio de la cración del archivo cuando se trata de imágenes satelitales.
  • Los archivos vectoriales tiene mayor facilidad a la hora de desarrollar reglas y condiciones topológicas, respecto a los archivos ráster , pero por el contrario generan con más facilidad problemas topología (solapamientos entre elementos de la misma capa).
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Archivo tipo ráster.

Como podéis ver los archivos ráster y vectoriales tienen diferentes ventajas y desventajas, que tendréis que tener en cuenta a la hora de seleccionar el mejor tipo de archivo para vuestros trabajos con SIG. Una correcta selección de los archivos a utilizar puede suponer una diferencia cualitativa en vuestros trabajos, por lo que primero analizad que análisis queréis realizar y posteriormente seleccionad el tipo de archivo que os permita obtener los resultados que necesitáis.

Autor: Roberto Matellanes Ferreras.

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