Calculando la forma de la Tierra en el Siglo XVIII: La expedición de Jorge Juan y Santacilia

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Con motivo de la conferencia titulada  Jorge Juan y Santacilia, promotor del Real Observatorio de Madrid, su legado, realizada el pasado viernes 17 de Octubre realizadas en el  Real Observatorio de Madrid y organizadas por el IGN, desde Geoinnova vamos a echar la vista hacia atrás y ver algunas de las acciones de este científico español del siglo XVIII.

jorgejuan Santacilia
Imagen de Jorge Juan y Santacilia. Fuente ww.viu.es

Jorge Juan  y Santacilia  nació en Monforte del Cid (Alicante). Con dieciséis años de edad, solicitó  su ingreso en la Real Compañía de Guardias Marinas. Ingresó finalmente en 1730 en la Academia, donde se impartían modernos estudios técnicos y científicos con asignaturas como Geometría, Trigonometría, Observaciones astronómicas, navegación, cálculos de estima, hidrografía, cartografía, etc.

Participó en varias expediciones siendo de gran importancia la que realizó  junto con Antonio de Ulloa en la expedición organizada por la Real Academia de Ciencias de París a las órdenes del astrónomo Louis Godin para medir un grado del arco de meridiano terrestre en la línea ecuatorial en América del Sur.

También viajó  a Inglaterra como espía para conocer las nuevas técnicas navales inglesas, y fundó En 1757  el Real Observatorio de Madrid.

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Imagen del Real Observatorio de Madrid. Fuente ww.ign.es

Las aplicaciones de los cálculos de Jorge Juan y  Santacilia

Como hemos dicho anteriormente la Academie Royale des Sciences formó una expedición de la que formaron parte, Antonio de Ulloa y Jorge Juan y  Santacilia   para viajar a Quito en Ecuador, a medir un arco de meridiano y obtener así el valor de un grado terrestre .Es tas mediciones serían comparadas con otras realizadas en el polo. Estas mediciones estaban encaminadas a conseguir distintas medidas de la distancia de un cierto ángulo sobre la tierra en diferentes latitudes, lo que debería poder determinar con exactitud la forma no perfectamente esférica de la Tierra.

Hay que decir, que al igual que hoy conocemos es la forma de la Tierra, por aquel entonces, existía un polémico debate que duraba casi un siglo, sobre si tenía forma elongada en los polos como decían académicos como Cassini, o por el contrario se asemejaba a una esfera achatada por los polos, como defendía Maupertius y otros sabios como Newton, Halley y Huygens, apoyándose en la teoría de la gravitación universal (los cuerpos pesaban menos en el Ecuador), o en las experiencias del péndulo (no oscilaba con la misma frecuencia en diferentes lugares).  Esta expedición sirvió para demostrar la forma terrestre aceptándose la última opción como la verdadera.

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Imagen Medición del arco de meridiano terrestre. Fuente http://es.slideshare.net/margenthales/jorge-juan-medicin-del-arco-de-meridiano-terrestre

El sistema seguido para medir el meridiano consistía en una serie de triangulaciones que requerían poner señales en puntos o bases elegidas, tanto en el llano como en las cumbres de 5000 metros de altura. Las ciudades de Quito y Cuenca limitaron los extremos de la triangulación; entre ambas, una doble cadena de montañas paralelas facilitaba la elección de vértices a una y otra parte del gran valle que las une.

Jorge Juan y Santacilia estableció como valor del grado de Meridiano contiguo al Ecuador, 56 767 788 toesas (una toesa son 1,949 metros), en un cálculo que resultó el más aproximado de todos los de la expedición.

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Imagen Definición de metro. Fuente Wikipedia

Esta medición contribuyó a definir la verdadera forma de la Tierra (esfera achatada por los polos), y además, cincuenta años después provocó que  el metro  (En su origen, el metro se definió como la diezmillonésima parte del arco del meridiano terrestre que va del polo norte al ecuador.) pasara a ser definido como la nueva unidad de medida, y con ello el sistema métrico decimal fue adoptado universalmente.

Además de los cálculos realizados en esta expedición Jorge Juan y Santacilia, marcó el  inicio de la introducción en España de los métodos científicos aplicados a la navegación oceánica y redactó un primer tratado de diseño y construcción naval que destacaba por su contribución al conocimiento de la mecánica de fluidos a la hora de construir barcos.

Fuentes:

Autor: Alejandro Dimas

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Ingeniero en Geodesia y Cartografía por la Universidad Politécnica de Valencia, Máster en Geotecnologías Cartográficas en Ingeniería y Arquitectura por la Universidad de Salamanca. Durante 2007 y 2008 trabajó como topógrafo para el proyecto CartoCiudad en el Instituto Cartográfico Valenciano. Ha colaborado con el departamento de Ingeniería Cartográfica, Geodesia y Fotogrametría de la ETSIGCT (UPV) durante 2009 y 2010, realizando tareas de corrección radiométrica y geométrica de fotogramas y llevando a cabo la armonización de los modelos de datos de cartografía urbana para la administración local. Trabajó como técnico de investigación en el Instituto de Desarrollo Regional realizando tareas de corrección topológica de la Base Cartográfica de Castilla-La Mancha durante 2011. Actualmente trabaja como técnico en TICAL-geo llevando a cabo tareas de actualización cartográfica para BTN25. En Geoinnova imparte, además, el curso el curso PostreSQL/PostGIS: Iniciación a las bases de datos espaciales y el Taller de Geomarketing con ArcGIS: Determinación de ubicaciones óptimas para la apertura de instalaciones comerciales.

1 Comentario

  1. Jorge Juan nació en NOVELDA querido profesor y bautizado en Monforte. Un poquito de rigor en la universidad valenciana sería muy conveniente.

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